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El Océano Pacífico

Escrito por Peces y Corales

EL OCÉANO PACÍFICO

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introduccionIntroducción

El Océano Pacífico es la mayor y más profunda de las divisiones oceánicas de la tierra. Se extiende desde el océano Ártico en el norte hasta el océano Antártico en el sur y está limitado por Asia y Australia en el oeste y las América en el este.

Con 165.250.000 kilómetros cuadrados de superficie, el Océano Pacífico cubre cerca de 46% de superficie del agua de la tierra y cerca de un tercio de su superficie total. El Ecuador lo subdivide en el Océano Pacífico Norte y el Océano Pacífico Sur. Su profundidad media es de 4.280 metros. La fosa de las Marianas en el Pacífico norte occidental es el punto más profundo del mundo, alcanzando una profundidad de 10.911 metros.

Aunque los pueblos de Asia y Oceanía han viajado por el Océano Pacífico desde tiempos prehistóricos, el Pacífico Oriental fue avistado por primera vez por los europeos a principios del siglo XVI cuando el explorador español Vasco Núñez de Balboa cruzó el istmo de Panamá en 1513 y descubrió lo que él llamó "Mar del Sur”, que más tarde recibió su nombre actual de la mano del explorador portugués Fernando de Magallanes en 1521.

historiaHistoria

Importantes migraciones humanas se dieron en el Pacífico en épocas prehistóricas. Cerca del 3000 AC., la gente de la isla de Taiwán dominó el arte del recorrido en canoa de larga distancia y se extendieron junto sus idiomas al sur de las Filipinas, a Indonesia, y a Asia suroriental marítima. Los viajes de larga distancia se desarrollaron a lo largo de la costa desde Mozambique hasta Japón. El comercio, y por lo tanto el conocimiento, se extendió a las islas indonesias, pero al parecer no a Australia. Por lo menos hasta el año 878 cuando había un asentamiento islámico significativo en Cantón por lo que mucho de este comercio fue controlado por los árabes o los musulmanes.

El primer contacto de los navegantes europeos con el extremo occidental del océano Pacífico fue realizado por las expediciones portuguesas de António de Abreu y Francisco Serrão, a través de las islas Sunda Menores, a las islas Molucas, en 1512, y con la expedición comandada por Jorge Álvares al sur de China en 1513, ambas ordenadas por Alfonso de Albuquerque de Malaca.

Más tarde, el explorador portugués Fernando de Magallanes navegó el Pacífico de este a oeste en una expedición española con el objeto de circunnavegar el mundo que partió en 1519. Magallanes llamó el océano Pacífico porque, después de navegar a través de los mares tempestuosos del Cabo de Hornos, la expedición encontró aguas tranquilas. Magallanes murió en 1521 en las Filipinas y el navegante español Juan Sebastián Elcano dirigió la expedición de regreso a España a través del Océano Indico, rodeando el cabo de Buena Esperanza y completando así la primera circunnavegación del mundo en una única expedición en 1522.

En 1564, cinco barcos españoles con 379 exploradores a bordo, cruzaron el océano liderados por Miguel López de Legazpi, desde México hasta las Filipinas y las Islas Marianas. Para el resto del siglo XVI, el dominio de España sobre el Pacífico fue abrumador, con barcos navegando desde México y Perú hasta las Filipinas y Guam estableciendo las Indias Orientales españolas.

Más tarde, en el siglo XVII, más expediciones españolas descubrieron nuevas islas y archipiélagos, al tiempo que exploradores holandeses se unían a esta vorágine de exploraciones. De hecho, fue el holandés Willem Janszoon quien puso el primer pie europeo en Australia, al tiempo que compatriotas suyos amenazaban el dominio español sobre las Filipinas.

En el siglo XVIII, los rusos exploraron Alaska y las Aleutianas; los españoles, llegaron a la isla de Vancouver (Canadá) y Alaska; los franceses, establecieron la Polinesia y los británicos con James Cook al frente, viajaron al Pacífico Sur, a Australia y a Hawái. La última gran expedición fue organizada por España: la expedición Malaespina de 1789 a 1794, navegando por vastas áreas del Pacífico, desde Alaska al Cabo de Hornos, Guam y las Filipinas, Nueva Zelanda, Australia y el Pacífico Sur.

 

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geografiaGeografía

El Pacífico separa Asia y Australia de las Américas. Dividido por el Ecuador en Pacífico Norte y Pacífico Sur, se extiende desde la región antártica en el sur hasta el Ártico en el norte. Abarca aproximadamente un tercio de la superficie de la tierra, con una superficie de 165,2 millones km2, significativamente más grande que la superficie ocupada por la tierra firme de alrededor de 150 millones km2.

Se extiende aproximadamente 15.500 km desde el Mar de Bering hasta el Océano Glacial Antártico y unos 19.800 km desde Indonesia hasta la costa de Colombia. Debido a los efectos de la tectónica de placas, el Océano Pacífico actualmente se está reduciendo en anchura en aproximadamente 2,5 cm por año y pierde aproximadamente un promedio de 0,52 km2 de superficie al año. Por el contrario, el océano Atlántico está aumentando de tamaño.

El Océano Pacífico acoge muchos mares: el Mar de Coral, el Mar de la China, El Mar de Japón, el Mar de Tasmania… Estrechos: Torres, Malaca, Bering, Magallanes… Sus aguas bañan muchos países y territorios soberanos: Australia, Canadá, Estados Unidos, Colombia, China, Panamá, Kiribati, Tonga, Tuvalu, Isla Baker, Guam, Macao, Hong Kong, Tokelau…  Y es el océano que posee la mayoría de islas que existen (unas 25.000), agrupadas en tres grandes grupos: Micronesia, Melanesia y Polinesia. Micronesia incluye las islas Marianas, las islas Carolinas y las islas Marshall; Melanesia incluye Nueva Guinea, el archipiélago Bismarck, las islas Salomón y Nueva Caledonia; Polinesia incluye Hawái, Nueva Zelanda, Samoa, Tonga y la isla de Pascua.

Los arrecifes coralinos del Pacífico Sur son estructuras bajas que se han acumulado en flujos de lava basálticas bajo la superficie del océano. Uno de los más espectaculares es la Gran Barrera de Coral del noreste de Australia con cadenas de islas de coral.

aguayvidaCaracterísticas de sus aguas

El volumen de agua del océano Pacífico, representa alrededor del 50,1 por ciento del agua oceánica del mundo. Se ha estimado en unos 714 millones de kilómetros cúbicos. Las temperaturas superficiales del agua en el Pacífico pueden variar de −1,4 °C, el punto de congelación del agua de mar, hasta los 30 °C cerca del Ecuador.

La salinidad también varía latitudinalmente, alcanzando un máximo de 37 partes por mil en el área sureste. El agua cerca del Ecuador, que puede tener una salinidad tan baja como 34 partes por mil, es menos salada que la encontrada en las latitudes medias debido a la abundante precipitación ecuatorial durante todo el año. Los registros más bajos de menos de 32 partes por mil se encuentran en el extremo norte a medida que se produce menos evaporación del agua de mar en estas zonas frías.

El movimiento de sus aguas es generalmente en el sentido de las agujas del reloj en el hemisferio norte y al contrario en el hemisferio sur. Grandes corrientes lo recorren: corriente Kuroshio, corriente Aleutiana, corriente Californiana, corriente Ecuatorial y corriente Humboldt.

 

climaClima

Los patrones climáticos de los hemisferios norte y sur generalmente son un reflejo el uno del otro. Los vientos alisios en el Pacífico meridional y oriental son notablemente constantes, mientras que las condiciones en el Pacífico Norte son mucho más variadas con, por ejemplo, las temperaturas frías del invierno en la costa este de Rusia contrastando con el clima más suave de la Columbia Británica durante los meses de invierno debido al flujo de las corrientes oceánicas.

En el Pacífico tropical y subtropical, la oscilación sur de El Niño (ENSO, por sus siglas en inglés) afecta a las condiciones climáticas. Para determinar si se está en fase de ENSO, se computa el promedio más reciente de temperatura superficial del mar de tres meses para un área de aproximadamente 3.000 km al sureste de Hawái, y si en la región se registran más de 0,5 °C por encima o por debajo de lo normal para ese período, entonces se considera que el fenómeno de El Niño o La Niña está en progreso.

En todo el mundo, la actividad de huracanes o ciclones llega a finales del verano, cuando la diferencia entre las temperaturas en el aire y la superficie del mar es la más grande. Sin embargo, cada cuenca particular tiene sus propios patrones estacionales. A escala mundial, mayo es el mes menos activo, mientras que septiembre es el mes más activo. Noviembre es el único mes en el que todas las cuencas están activas. El Pacífico acoge las dos cuencas de ciclones tropicales más activas, que son el Pacífico noroccidental y el Pacífico Oriental. Los huracanes del Pacífico se forman al sur de México, a veces golpeando la costa occidental de México y ocasionalmente el suroeste de los Estados Unidos entre junio y octubre, mientras que los tifones que se forman en el Pacífico noroccidental se mueven hacia el sudeste y el este de Asia de mayo a diciembre. Los ciclones tropicales también se forman en la cuenca del Pacífico Sur, donde ocasionalmente impactan a las naciones insulares.

geologiaGeología

La línea Andesita es la distinción regional más significativa en el Pacífico. Un límite petrológico, separa la roca ígnea más profunda de la cuenca del Pacífico central de las zonas continentales parcialmente sumergidas de roca ígnea en sus márgenes. La línea de andesita sigue el límite oeste de las islas de California y pasa al sur de las islas Aleutianas, a lo largo del límite este de la península de Kamchatka, las islas Kuriles, Japón, las Marianas, las Salomón y Nueva Zelanda.

Dentro del círculo cerrado de la línea Andesita se encuentran la mayor parte de los canales profundos, las montañas volcánicas sumergidas y las islas volcánicas oceánicas que caracterizan a la cuenca del Pacífico. Aquí las lavas basálticas fluyen suavemente de las grietas para construir enormes montañas volcánicas en forma de cúpula cuyas cumbres erosionadas forman arcos, cadenas y archipiélagos. Fuera de la línea de Andesita, el vulcanismo es explosivo y el conocido como Anillo de Fuego del Pacífico es la zona más volcánica del planeta.

medioambienteCuestiones medioambientales

La cantidad de pequeños fragmentos plásticos que flotaban en el Océano Pacífico noreste aumentó un 100% entre 1972 y 2012. La contaminación marina es un término genérico para la entrada dañina en el océano de productos químicos o de partículas. Los principales culpables son los que utilizan los ríos para deshacerse de sus desechos. Los ríos entonces se vacían en el océano, a menudo también trayendo los productos químicos usados como fertilizantes en agricultura. El exceso de sustancias químicas que agotan el oxígeno en el agua conduce a la hipoxia y a la creación de una zona muerta.

Los desechos marinos, también conocidos como basura marina, son desechos creados por los humanos que han terminado flotando en un lago, mar, océano o vía fluvial. Los escombros oceánicos tienden a acumularse en el centro de giros y costas, que con frecuencia llegan a la playa. Además, el Océano Pacífico ha servido como el sitio de caída de satélites.

 

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